Si bien este evento ha pasado casi desapercibido por su escasa espectacularidad, con los años se verá que está marcando un hito en lo que se entenderá como el impacto de la contaminación en la atmósfera-agua  sobre los seres vivos,  dentro del contexto del Calentamiento Global (CG). Se presenta información sobre cómo fue la evolución de las mortandades masivas con los meses, la ubicación geográfica de las mismas,  y se discuten las posibles causas del fenómeno. En todas ellas aparece un condicionante físico-químico desencadenante de las muertes masivas que puede actuar directamente o indirecta a través de bacterias, virus, hongos u otros agentes biológicos.

INTRODUCCION

MM de peces (flotando) en Luisiana-USA. Fuente: concienciaeco.com

Muertes masivas de diferentes especies animales se han registrado en el pasado ocasionados  por procesos globales de extinción  (Álvarez, et al., 1980), y fueron descriptos en sus formas  para el modelado  de la siguiente manera:

  • Extinción de fondo,
  • Extinción masiva gradual y
  • Extinción masiva catastrófica (Molina, 1995).

Desde que la vida en la Tierra se inició, han ocurrido cinco extinciones masivas a saber:

  1. Hace 488 millones de años en el Cámbrico-Ordovícico con la desaparición de muchos braquiópodos y reducción en el número de especies de trilobites;
  2. Hace 444 millones de años entre el Ordovícico y Silúrico vinculados a la aparición de un período glacial afectando a los hábitats marinos en los ascensos y descensos del nivel del mar. Algunos científicos como Melott et al. (2004) opinan que desapareció el 60% de todas las especies de la Tierra y que la glaciaciación sobrevino después de la entrada de rayos gamma a nuestro planeta.
  3. Hace 360 millones de años durante la transición Devónico-Carbonífero en el que desaparecieron el 70% de las especies, el evento aquí duró unos tres millones de años;
  4. Hace 251 millones de años entre el período Pérmico-Triásico donde se extinguieron el 95% de las especies marinas. En esta mayor catástrofe de la vida de la Tierra, desapareció el 53% de las familias biológicas marinas, el 84% de los géneros marinos y el 70% de las especies terrestres (plantas, insectos y vertebrados).
  5. Hace 65 millones de años la extinción del Cretácico-Terciario implicó la perdida del 75% de todas las especies, incluyendo a los dinosaurios.

MM de peces en un río de Bolivia. Fuente: concienciaeco.com

Estas extinciones se han atribuido a causas exógenas a la biósfera,  tales como supervolcanes, impactos de asteroides, fluctuaciones del campo magnético terrestre, radiación cósmica y explosiones de supernovas (rayas Gamma) cercanas, por citar algunas (Ganapathy, 1982, Ginsburg, 1984) entre otros.  Está claro en la literatura que las extinciones han tenido un grado de severidad distinta en cada caso debido a la intensidad de la génesis causal. Esta graduación de la intensidad de los eventos muestra que es posible una muerte masiva de especies (MM) en condiciones naturales  sin que esto sea necesariamente una extinción, como lo observado en la ocurrencia de eventos El Niño en la costa Sudamericana Ecuatorial Pacífica (Arntz y Fahrbach, 1991).  En este caso la extinción sería la desaparición total de una especie o grupo de especies, y sería un fenómeno relativamente frecuente en la historia de la Tierra.  Téngase en cuenta que de las cinco extinciones masivas mencionadas, dos de ellas fueron a causa de rayos gamma y entrada de un meteorito. O sea que el 40% de las extinciones puede explicarse por fenómenos externos a la Tierra. Una “muerte masiva de animales” sería una afectación  parcial en grandes cantidades de animales de una misma o varias especies. A diferencia de extinción, este término quedaría restringido a la pérdida total del, o las especies. Por lo definido aquí, la MM de especies sería entonces un fenómeno más frecuente aún que el  de la extinción, pero de escala local o regional. Cuando este fenómeno se extiende por todo el planeta la gravedad de suceso es tal, que no lo identificamos como frecuente, sino como raro, y en este caso lo identificamos como “muerte Masiva de Gran Escala” (MMGE) o desastre ecológico. Retomando las definiciones, la muerte natural es aún un fenómeno más que normal, pero cuando se habla de MM, este término lo reservamos seguramente para referirnos a una muerte colectiva debido a una causa desastrosa o catastrófica de menor magnitud que las expresadas anteriormente como causales de extinción. Serían causales internos de amenaza para la biósfera los siguientes:

  1. Cambios en el hábitat (destrucción, fragmentación, degradación),
  2. Presencia de organismos alóctonos,
  3. Contaminación ambiental,
  4. Impactos humanos directos (persecución, caza, pesca, tráfico de especies, turismo, guerra, etc.),
  5. Cambios Globales  (CG), y  otros.

Hospital de campaña atendiendo a pacientes con cólera en Haití. Fuente: terra.cl

El Calentamiento Global (CG)  de los  siglos XIX-XX-XXI ha sido separado aquí del tercer punto (debido a contaminación ambiental) para evitar la discusión sobre la naturaleza del Cambio Climático (CC), si es debido o no a causas antropogénicas o naturales, que no es objetivo de este trabajo.  El IPCC (2001) ha realizado un profundo trabajo sobre el CC en la mayor parte de los aspectos.  Esta Institución y la NASA muestran permanentemente resultados de las tendencias climáticas observadas como parte de una Vigilancia Climática (VC) sobre el planeta. En ellas se puede observar a dos períodos con tendencias térmicas ascendentes, ocurridas una en la primera mitad del siglo pasado (XX), y la otra entre  la década del 1980 y el presente.  Según la información más reciente (NASA) en lo que va de este año 2010 (entre Enero-Octubre) ha llegado a ser el récord máximo de apartamiento de la temperatura media global (con + 0.65ºC), seguida por el año 2005 (con +0.62º)  y 1998 (con +0.59ºC).  En este último evento cálido anormal se ha desarrollado un intensa sequía sobre la llanura Rusa con gran pérdida de la producción triguera (El Economista, 2010), graves pérdidas en la agricultura invernal de Bolivia (El Deber, 2010) y otros países tropicales de América del Sur, con secado de ríos y otras pérdidas, mientras que en otras regiones como Pakistán y Afganistán se registraban severas inundaciones (elpaís.com, 2010). En este período crítico, también aparecieron  otros factores externos que alertaron a la sociedad sobre el nivel de perturbación que la actividad antrópica había realizado sobre la atmósfera (“colapsó la atmósfera superior”,  El Peso, 2010), a partir de los trabajos de Emert et al. (2010). En este último caso, también se estudió cómo se comportaba temporalmente el mínimo solar único en su tipo dentro de un Siglo, afectado por una atmósfera contaminada. Por otra parte los  mínimos de actividad solar están asociados a mínimos de radiación ultravioleta (UV), y esto simultáneamente en el pasado ha estado asociado a oscilaciones undecenales de las poblaciones de animales silvestres, por la actividad germicida de esta radiación, (Schwerdtfeger, 1952). Este autor menciona  a esta oscilación en los registros de piezas cazadas de animales en la zona ártica o sub ártica desde 1825 en la Bahía de Hudson-Canadá.

También otros componentes físicamente desestabilizadores de la biota terrestre se han observado en este año, cuando una intensa radiación Gamma llegó al borde superior de la atmósfera proveniente desde el espacio exterior. Esta información registrada por el satélite Swift  (ver www.nasa.gov.) fue la explosión de rayos gamma mas potente de la historia media en el espacio (2004-10). Si bien esta radiación es interceptada por la atmósfera y la mayor cantidad de radiación nociva es dispersada como una cascada de energía hacia la superficie, parte de ella suele observarse en superficie (Parra et al., 2001). La intensidad extraordinaria de esta radiación ha sido descripta como aquella que supero los estándares previstos para el instrumento del satélite (Burrows, 2010).

Otros factores físicos-químicos que han estado actuando también sobre la biota terrestre en numerosos lugares del mundo, y que fueron denunciados oportunamente por la sociedad,  Organismos Internacionales y la prensa en general fueron: los derrames de petróleo en el Golfo de México, contaminación industrial en ríos interiores de los continentes (como el de la marea roja en Europa), uso de agroquímicos y otros, todos ellos formando un cuadro de severidad, si se lo ve como un conjunto de agentes agresivos a la vida.

Rescatados de las inundaciones en Pakistán. Fuente: Rpp.com.pe

Lo cierto es, que un  hecho de mortandad masiva de peces observados en un dique de Santiago del Estero-Tucumán (Argentina), y que tuvo una intensidad máxima entre el 5 y el 13 de Agosto de 2010, ha sido seguido con atención por investigadores locales, cuando de pronto este fenómeno salió de la escala local como MM para transformarse en hecho de muerte masiva de todo tipo de animales en escala regional en Sudamérica, y luego colectiva en el mundo como MMGE.  En el pasado muchos fenómenos del ámbito de la Climatología han sido descubiertos a partir de un sistema de Vigilancia Operativa.  Si hubiera existido este sistema observacional en los ecosistemas, se hubiera descubierto este episodio de MM  para buscar  la responsabilidad causal del mismo.  A partir del accidente observacional  se ha extendido la investigación que se presenta en este trabajo.

DATOS Y METODOS

Los datos sobre MM de animales y personas han sido provistos por Internet como parte de una difusión o denuncia pública, y provienen de periódicos impresos u on-line, durante el período de enero-noviembre 2010. Otra información anterior a esta se ha explorado pero no se incluye al no ser relevante. Se ha dado por terminada la extensión temporal de esta investigación en el mes de Noviembre 2010 ante la necesidad de hacer conocer estos resultados a la sociedad, lo antes posible. La información original se ha referido primeramente a MM de peces excluyendo a ballenas, y esto se complementó posteriormente con otras especies o animales terrestres, humanos  y las ballenas. En todos los casos se ha determinado la fecha de la denuncia, no de edición de la información, para evitar la distorsión temporal, en algunos casos de varios meses.  En el caso particular de las ballenas, éstas abarcan un rango temporal alto de muchos meses, y es más difícil precisar  la fecha del evento (mes),  pues parece ser de tipo acumulativo que crece con el tiempo. En este caso se ha colocado como fecha de ocurrencia al mes de mayor denuncia. Otra información monitoreada tiene que ver con la naturaleza de la causa de mortandad masiva, en algunos casos está declarado a través de autopsias, pero otras corresponden a opiniones sesgadas por la profesión, o sensibilidad humana a los impactos visuales, de las que surge inmediatamente a la contaminación como agente químico generador básico, otros agentes de tipo físico tales como el frío, Cambio Climático por referirse al CG, virus, bacterias, hongos y otros. Es importante destacar que en muchos casos la opinión sobre las causas de mortandad correspondió a un misterio no resuelto. Lamentablemente no podemos utilizar esta información pues se mezcla lo objetivo con lo subjetivo, alejado de nuestra necesidad investigativa. La escala temporal utilizada para fechar a los eventos denunciados corresponde a la mensual, computando los casos denunciados, sólo una vez, esto es una vez declarado se toma la primera denuncia, y se excluyen las otras en fechas posteriores, lo cual limita al estudio en cuanto a la duración temporal del fenómeno, que podría persistir en el tiempo, como en el caso de la muerte de peces en la cuenca del Plata. Entonces, el mes de la denuncia, la ubicación geográfica, y las posibles causas han sido los elementos registrados para su estudio o búsqueda causal de MM.

RESULTADOS Y DISCUSIÓN

Evolución mensual de MMGE

El gráfico muestra a la frecuencia mensual de casos de MM denunciados por mes durante el año 2010 (Enero a Noviembre), y el mapa da su distribución espacial en la Tierra.

Del gráfico se infiere que en el mes de Julio ocurrió un salto destacable de sucesos desastrosos  de MM desde un promedio de 1.8 casos/mes entre Enero-Junio a 10.6 casos/mes de Julio-Noviembre, salto estadísticamente significativo. En Noviembre decaía la denuncia de MM, aunque no estamos seguros de que realce la misma con un pronóstico de importante sequía para la principal pradera de Argentina, la Pampa Húmeda en presencia de un evento La Niña (Labclisud.com.ar, 2010). Hasta Junio la fuente de información (Internet) reconoce una variada cantidad de denuncias de MM sin acumular eventos de la forma que lo hace en el período Julio-Noviembre del 2010. En períodos anteriores no se han observado casos conocidos acumulados mayores de cuatro/mes como el presentado en Marzo 2010.

Países donde se registraron denuncias de MM

Del análisis de los datos surge el siguiente cuadro,  donde se discrimina  la afectación por especie y tipo de factor desencadenante  de una MM.

Cuadro Especies Afectadas

En este cuadro puede advertirse que la especie más afectada por el desastre analizado corresponde al mundo de los peces. En esto podemos advertir que las pérdidas registradas solo en Bolivia, Argentina y USA suman más de 15 millones de individuos, ver en Bolivia y Luisiana-USA.

Les siguen en este orden a los humanos, aunque el número de muertos individuales son mucho más reducidos, y corresponden a los eventos de cólera en Haití  e inundación en Pakistán-Afganistán .  En el caso particular de las Ballenas como se ha comentado en el apartado de “datos” se advierte que es más difícil de precisar una fecha para el cómputo, e igualmente pasa con las abejas, aunque éstas vienen afectándose desde un tiempo más lejano (años anteriores).

Respecto al factor generador, aquí  cuando se identifica al clima como el más relevante, éstos procesos pueden ser de tipo meteorológicos más que climáticos, como aquel  enfriamiento excepcional registrado en el mes de Julio  particularmente en Sudamérica, donde en pocos días la temperatura pasó de anomalías de +10ºC a -10ºC, además de registrar una nevada excepcional (La Gaceta, 2010) , única en este Siglo XXI, siguiéndole a la  registrada en 1920 en el Norte Argentina.

Temperaturas y puntos de rocíos durante el mes de Julio-2010 en Brasilia-Brasil (arriba) y Tucumán-Argentina (abajo). Fuente: Underground.com

En este evento, las temperaturas máximas estuvieron por debajo de la temperatura mínima media mensual. También se ha observado una gran persistencia al frío, tal como rachas negativas del orden de un mes y medio.  A pesar del intenso frío registrado en Latinoamérica, éste no logró incursionar más allá de la localidad de Brasilia, ya que allí no lo registra la onda fría. También es importante remarcar que entre los meses de Enero-Octubre, la NASA (Internet) reportó de la Vigilancia Climática Operativa como el valor térmico terrestre más apartado de lo normal con +0.65ºC, récord absoluto, seguidos por el del año 2005 con +0.62ºC y el del 1998 con +0.59ºC.

Nevada excepcional en el Noroeste Argentino después de 90 años. Fuente: flickr.com

Anomalías positivas de temperaturas que sorprenden se han observado en Rusia, alrededor del Mar Caspio, E de Europa y SO de Asia. Estas generaron pérdidas cuantiosas de los cultivos de trigo (ámbito.com, 2010), con severos incendios  y su impacto en la bolsa mundial de cereales. No menos importante han sido la sequía del Amazonas y Trópico Sudamericano, donde han sido afectado los ríos donde en algunos casos se secaron con alta mortandad de peces y anfibios (El correo de las Indias, 2009) . También por idéntico motivo se registró una pérdida importante de la cosecha de grano invernal en Bolivia (americaeconomia.com, 2010).

Casos de incertidumbre sobre el motivo causal son grandes con un 23%. Esta cifra podría ser mayor, si le sumamos las opiniones de “eventos naturales”  (7%). Entre estos casos se encuentran la MM de ballenas. Este año sobre la costa de Brasil alcanzó un record lamentable de 73 casos (Noticiasrtv.com, 2010), frente al récord anterior en el 2009 de 30 animales. También ha sorprendido el mismo fenómeno en la costa de Irlanda con 40 animales muertos (Blog de Sibylline, 2010), lo mismo que en Nueva Zelanda con 74 ballenas muertas o varadas en Agosto (EFE, 2010 a).

Incendio de trigal afectado por sequía en Rusia. Fuente: resistensaleo.blogspot.com

También los casos de contaminación podrían ascender si aquellos claramente asignados a la falta de O2 disuelto en agua (9%) se le suman a los de contaminación (18%) para alcanzar la cifra al 27%, cercana a los eventos asignados al clima extremo. En este caso aquellos sucesos de clima extremo y contaminación, podrían ser atribuidos al desastre de este año. Estos dos agentes responsables de MMGE serían también responsables de favorecer el desarrollo de enfermedades debidas a virus, bacterias y hongos que aquí han sido identificadas en un 13% de los casos.  No han sido menores en este caso el desarrollo de las bacterias como la Pasteurella en las muertes de 12.000 antílopes en el Kazajistán para el mes de mayo 2010         (Burbuja.info, 2010), antes del súbito crecimiento de mortalidad de Julio 2010 aquí analizada,  el del cólera en Haití con 1648 humanos muertos (EFE, 2010 b), el ántrax en Uganda con más de 200 hipopótamos muertos (Nat Geo TV) y la temida KPC (Klebisiella Pneumoniae) o bacteria asesina resistente a los antibióticos, que dejó su saldo de 18 muertos en Brasil (Diario Veloz, 2010), entre otras.

En los eventos claros de contaminación industrial, petrolera u otra, el porcentaje de denuncias se eleva a 17%, entre las que incluye a la pérdida de petróleo en el Golfo de México, la marea roja en Europa y otros eventos locales que produjeron MM regionales.

Como la mayor parte de estas cifras corresponden a hipótesis de efectos sobre las poblaciones  de animales y humanos, queda un gran margen de incertidumbre sobre el efecto que podría haber causado la mayor lluvia de rayos gamma llegadas a la exosfera terrestre el día 21 de Junio (Burrows,  2010) como un evento extremo absoluto de todos las explosiones gammas registradas por satélite, fuera de la atmósfera, y que podría incluirse entre los casos inciertos (24%) y muchos de aquellos asignados al clima y la contaminación. En este probable motivo causal, se quiere destacar que bajo este aparente factor externo al sistema climático podría ser interno del mismo, si se considera a una atmósfera perturbada por contaminación, ya sea en su capa de Ozono (Farman et al., 1985) o en el borde superior de la misma (Emert  et al., 2010) o en superficie. También en un principio, este posible efecto de radiación Gamma estaba soportado en que el fenómeno se dio primeramente sobre Julio en la mayor parte de América (Hemisferio Occidental) y luego se propagó por  el resto del mundo. Este efecto de propagación, también podría tener que ver con el desarrollo de una pandemia de algún virus o bacteria que se haya desarrollado primeramente en América y luego en el Hemisferio Oriental.

Ballenas varadas y muertas en la costa de Brasil. Fuente: almacosta.wordpress.com

Por último, y también con argumentos externos al sistema terrestre, nos encontramos en los últimos años con un mínimo absoluto de actividad solar, y esto resulta en un mínimo de radiación UV que actúa como germicida natural en las comunidades vivas según Schwerdtfeger (1952), por lo tanto es posible que este factor haya facilitado al desarrollo de algunas enfermedades que se propagaron primero en el agua y luego sobre la tierra, pero no  explica el salto observado de estilo catastrófico a partir de Julio.

En relación al efecto de la radiación gamma sobre la biota terrestre y particularmente sobre humanos se conoce muy poco. En efecto, en el 2007 se montó en Namibia (África) un sistema denominado “The High Energy Stereoscopic System (HESS)” para detectar la entrada de rayos gamma a la Tierra. En este proyecto participan científicos de la Universidad de Durham (Inglaterra), Irlanda, Francia y Alemania. Justamente los objetivos de estos estudios son la detección de partículas de alta energía y su efecto a nivel de las personas y cómo influiría este fenómeno sobre la evolución sobre la Tierra.

En la mayor parte de los casos no parece haber un único motivo de las MM regionales (Sterman, 2010), y al cambiar de escala a lo global como MMGE puede verse que hay un agente físico-químico dominante en escala global que está transformando al medio ambiente en un sistema más hostil para la vida. Por las proyecciones existentes del CC con solo persistir las actuales circunstancias (persistencia), tendríamos un aumento de frecuencia de estos episodios hasta que la vida sea imposible en el planeta.

CONCLUSIONES

Se ha detectado un episodio de MMGE de especies  (global),  durante el año 2010. Este evento afectó a casi todas las especies, desde la humana,  los peces,  anfibios,  artrópodos, mariscos,  mamíferos y animales de sangre caliente entre otros. Mientras que los peces llevan la delantera en el porcentaje de denuncias de MMGE, los motivos causales serían de origen físico-químico tales como el clima y los contaminantes. En este último caso los contaminantes no solo afectarían directamente sobre la biota, sino indirectamente perturbando la atmósfera y el clima y estos  a su vez ésta sobre la biota. El sorprendente crecimiento de denuncias que ocurrió a partir de Julio del 2010 como una función escalón, pudiera tener que ver con un episodio de radiación nociva extraterrestre ocurrida en Junio de este año, favorecido por una atmósfera deteriorada en su función de escudo protector.  La aparición de este evento masivo de mortandad también ha sorprendido a los investigadores por la falta de información sistémica del mundo animal, disponible para la investigación operativa. Si el calentamiento global traerá este tipo de eventos en un futuro cercano, se ha observado en este episodio que los decisores políticos de la sociedad humana no están preparados para analizarlos, y tomar iniciativas en cuanto a la mitigación y adaptación.

Juan L. Minetti – Laboratorio Climatológico Sudamericano (LCS),
Juan A. González – Instituto de Ecología, Fundación Miguel Lillo,
Darío P. Ovejero – LCS, Departamento de Geografía-UNT.

Unsj.edu.ar

LITERATURA CITADA

  • ­Ambito.com, 2010: Por la sequía Rusia cosecha un 30% menos de cereales que en el 2009. 26 de Noviembre.
  • ­Álvarez, L.W., Álvarez W., Ásaro S.,  and Michel,H.V., 1980: Extraterrestrial cause for the Cretaceous-Tertiary extinction. Science 208, 1095-1108.
  • ­Americaeconomia.com, 2010: Sequía golpea al agro en Bolivia y se prevé escasés de alimentos esenciales. 1 de Julio.
  • Arntz,W.E. y E.Fahrbach, 1991: El Niño, experimento climático de la naturaleza. Causas físicas y efectos biológicos. Fondo de Cultura Económica, 312 pgs.
  • ­Blog de Sibylline, 2010: Muerte masiva de ballenas en la costa irlandesa. Noviembre.
  • ­Burbuja.info, 2010: Alarma en Kazajistán 12.000 antílopes muertos en poco tiempo. 26 de Mayo.
  • ­Burrows, D., 2010: Explosión de rayos Gamma bate todos los records. Cosmo Noticias. 22 de Julio. Internet.
  • ­Diario Veloz, 2010: Brasil, bacteria asesina sin control ya dejó 18 víctimas. 9 de Octubre.
  • ­EFE, 2010 a: Nueva Zelanda- 25 ballenas muertas y otras 49 varadas. Septiembre.
  • ­EFE, 2010 b: Sube a 1648 el número de muertos por la epidemia de cólera en Haití. 26 de Noviembre.
  • ­El Deber, 2010: Sequía se extiende a los nueve departamentos de Bolivia. 6 de Julio del 2010. Internet.
  • ­El correo de las Indias, 2009: Una ciudad de Amazonas al borde del estado de emergencia por sequía. 25 de Noviembre.
  • ­El Economista, 2010: La sequía en Rusia lleva al trigo a máximos desde 2008. 3 de Agosto 2010. Internet.
  • ­El país.com. Internet. 2010: Las lluvias torrenciales causan casi 900 muertos en Pakistán y Afganistán. 31 de Julio.
  • ­Emert, J.T., J.L.  Lean and J.,M. Picone, 2010: Record-low thermospheric density during the 2008 solar minimum. Geophys Res. Lett. 37, L12102.
  • ­Farman,J.C., Gardiner,B.G. and J.D. Shanklin, 1985: Large losses of total ozone in Antarctica reveal seasonal CLOx/NOx interaction. Nature 315: 207-210.
  • ­Diarioelpeso.com., 2010: Colapsó la atmósfera superior. Internet.
  • ­Ganapathy, R., 1982: Evidence  for a major meteorite impact on the Earth 34 million years ago:  implication for Eocene extinctions. Science 216, 885-886.
  • ­Ginsburg, L., 1984: Théories  scientifiques et extinctions des dinosaures. Comptes-Rendus de la Académie des Sciences de Paris, 298 (II) 317-320.
  • ­ IPCC, Intergovernmental  Panel on Climate Change2001: Synthesis Report.  WMO-UNEP.
  • ­ Labclisud.com.ar, 2010: Noticias mensuales del clima. Laboratorio Climatológico Sudamericano.  Noviembre.
  • ­ La Gaceta, 2010: Es histórica la nevada en Tucumán. 16 de Julio.
  • ­ Melott, A.L., B.S. Lieberman, C.M. Laird, L.D. Martin, M.V. Medvedev, B.C. Thomas, J.K.Cannizo, N. Gehreis and C.H. Jackman, 2004: Did a gamma-ray burst initiate the late Ordovician mass extintion?. Int.Jou. of Astrobiology 3:1:55-61. Cambridge University Press.
  • ­ Molina, E., 1995: Modelos y causas de extinción masiva.  Interciencia, 20, Nº 2, 83-89.
  • ­ Nat Geo TV, 2010: Muerte masiva de hipopótamos. Parque Nacional de Uganda. Noviembre.
  • ­Noticiasrtv.com , 2010: Triste récord de ballenas varadas en playas de Brasil. 29 de Septiembre.
  • ­Parra, J., L. Montenegro and C. Carreño, 2001: Detección de Rayos Gamma Cósmicos mediante un detector de centelleo de NaI.  Dpto. de Ciencias, Universidad de Chile.
  • ­Sterman, P.S., 2010: Peces muertos ¿información en pañales o conveniencia política?  www.medioymedio.com. Lunes 30 de Agosto.
  • ­Schwerdtfeger, W., 1952: El problema de la previsión del tiempo. Ed. Librería del Colegio. 146 pgs.

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Si bien este evento ha pasado casi desapercibido por su escasa espectacularidad, con los años se verá que está marcando un hito en lo que se entenderá como el impacto de la contaminación en la atmósfera-agua  sobre los seres vivos,  dentro del contexto del Calentamiento Global (CG). Se presenta información sobre cómo fue la evolución de las mortandades masivas con los meses, la ubicación geográfica de las mismas,  y se discuten las posibles causas del fenómeno. En todas ellas aparece un condicionante físico-químico desencadenante de las muertes masivas que puede actuar directamente o indirecta a través de bacterias, virus, hongos u otros agentes biológicos.

INTRODUCCION

Muertes masivas de diferentes especies animales se han registrado en el pasado ocasionados  por procesos globales de extinción  (Álvarez, et al., 1980), y fueron descriptos en sus formas  para el modelado  de la siguiente manera:

  • Extinción de fondo,
  • Extinción masiva gradual y
  • Extinción masiva catastrófica (Molina, 1995).

Desde que la vida en la Tierra se inició, han ocurrido cinco extinciones masivas a saber:

  1. Hace 488 millones de años en el Cámbrico-Ordovícico con la desaparición de muchos braquiópodos y reducción en el número de especies de trilobites;
  2. Hace 444 millones de años entre el Ordovícico y Silúrico vinculados a la aparición de un período glacial afectando a los hábitats marinos en los ascensos y descensos del nivel del mar. Algunos científicos como Melott et al. (2004) opinan que desapareció el 60% de todas las especies de la Tierra y que la glaciaciación sobrevino después de la entrada de rayos gamma a nuestro planeta.
  3. Hace 360 millones de años durante la transición Devónico-Carbonífero en el que desaparecieron el 70% de las especies, el evento aquí duró unos tres millones de años;
  4. Hace 251 millones de años entre el período Pérmico-Triásico donde se extinguieron el 95% de las especies marinas. En esta mayor catástrofe de la vida de la Tierra, desapareció el 53% de las familias biológicas marinas, el 84% de los géneros marinos y el 70% de las especies terrestres (plantas, insectos y vertebrados).
  5. Hace 65 millones de años la extinción del Cretácico-Terciario implicó la perdida del 75% de todas las especies, incluyendo a los dinosaurios.

Estas extinciones se han atribuido a causas exógenas a la biósfera,  tales como supervolcanes, impactos de asteroides, fluctuaciones del campo magnético terrestre, radiación cósmica y explosiones de supernovas (rayas Gamma) cercanas, por citar algunas (Ganapathy, 1982, Ginsburg, 1984) entre otros.  Está claro en la literatura que las extinciones han tenido un grado de severidad distinta en cada caso debido a la intensidad de la génesis causal. Esta graduación de la intensidad de los eventos muestra que es posible una muerte masiva de especies (MM) en condiciones naturales  sin que esto sea necesariamente una extinción, como lo observado en la ocurrencia de eventos El Niño en la costa Sudamericana Ecuatorial Pacífica (Arntz y Fahrbach, 1991).  En este caso la extinción sería la desaparición total de una especie o grupo de especies, y sería un fenómeno relativamente frecuente en la historia de la Tierra.  Téngase en cuenta que de las cinco extinciones masivas mencionadas, dos de ellas fueron a causa de rayos gamma y entrada de un meteorito. O sea que el 40% de las extinciones puede explicarse por fenómenos externos a la Tierra. Una “muerte masiva de animales” sería una afectación  parcial en grandes cantidades de animales de una misma o varias especies. A diferencia de extinción, este término quedaría restringido a la pérdida total del, o las especies. Por lo definido aquí, la MM de especies sería entonces un fenómeno más frecuente aún que el  de la extinción, pero de escala local o regional. Cuando este fenómeno se extiende por todo el planeta la gravedad de suceso es tal, que no lo identificamos como frecuente, sino como raro, y en este caso lo identificamos como “muerte Masiva de Gran Escala” (MMGE) o desastre ecológico. Retomando las definiciones, la muerte natural es aún un fenómeno más que normal, pero cuando se habla de MM, este término lo reservamos seguramente para referirnos a una muerte colectiva debido a una causa desastrosa o catastrófica de menor magnitud que las expresadas anteriormente como causales de extinción. Serían causales internos de amenaza para la biósfera los siguientes:

  1. Cambios en el hábitat (destrucción, fragmentación, degradación),
  2. Presencia de organismos alóctonos,
  3. Contaminación ambiental,
  4. Impactos humanos directos (persecución, caza, pesca, tráfico de especies, turismo, guerra, etc.),
  5. Cambios Globales  (CG), y  otros.

El Calentamiento Global (CG)  de los  siglos XIX-XX-XXI ha sido separado aquí del tercer punto (debido a contaminación ambiental) para evitar la discusión sobre la naturaleza del Cambio Climático (CC), si es debido o no a causas antropogénicas o naturales, que no es objetivo de este trabajo.  El IPCC (2001) ha realizado un profundo trabajo sobre el CC en la mayor parte de los aspectos.  Esta Institución y la NASA muestran permanentemente resultados de las tendencias climáticas observadas como parte de una Vigilancia Climática (VC) sobre el planeta. En ellas se puede observar a dos períodos con tendencias térmicas ascendentes, ocurridas una en la primera mitad del siglo pasado (XX), y la otra entre  la década del 1980 y el presente.  Según la información más reciente (NASA) en lo que va de este año 2010 (entre Enero-Octubre) ha llegado a ser el récord máximo de apartamiento de la temperatura media global (con + 0.65ºC), seguida por el año 2005 (con +0.62º)  y 1998 (con +0.59ºC).  En este último evento cálido anormal se ha desarrollado un intensa sequía sobre la llanura Rusa con gran pérdida de la producción triguera (El Economista, 2010), graves pérdidas en la agricultura invernal de Bolivia (El Deber, 2010) y otros países tropicales de América del Sur, con secado de ríos y otras pérdidas, mientras que en otras regiones como Pakistán y Afganistán se registraban severas inundaciones (elpaís.com, 2010). En este período crítico, también aparecieron  otros factores externos que alertaron a la sociedad sobre el nivel de perturbación que la actividad antrópica había realizado sobre la atmósfera (“colapsó la atmósfera superior”,  El Peso, 2010), a partir de los trabajos de Emert et al. (2010). En este último caso, también se estudió cómo se comportaba temporalmente el mínimo solar único en su tipo dentro de un Siglo, afectado por una atmósfera contaminada. Por otra parte los  mínimos de actividad solar están asociados a mínimos de radiación ultravioleta (UV), y esto simultáneamente en el pasado ha estado asociado a oscilaciones undecenales de las poblaciones de animales silvestres, por la actividad germicida de esta radiación, (Schwerdtfeger, 1952). Este autor menciona  a esta oscilación en los registros de piezas cazadas de animales en la zona ártica o sub ártica desde 1825 en la Bahía de Hudson-Canadá.

También otros componentes físicamente desestabilizadores de la biota terrestre se han observado en este año, cuando una intensa radiación Gamma llegó al borde superior de la atmósfera proveniente desde el espacio exterior. Esta información registrada por el satélite Swift  (ver www.nasa.gov.) fue la explosión de rayos gamma mas potente de la historia media en el espacio (2004-10). Si bien esta radiación es interceptada por la atmósfera y la mayor cantidad de radiación nociva es dispersada como una cascada de energía hacia la superficie, parte de ella suele observarse en superficie (Parra et al., 2001). La intensidad extraordinaria de esta radiación ha sido descripta como aquella que supero los estándares previstos para el instrumento del satélite (Burrows, 2010).

Otros factores físicos-químicos que han estado actuando también sobre la biota terrestre en numerosos lugares del mundo, y que fueron denunciados oportunamente por la sociedad,  Organismos Internacionales y la prensa en general fueron: los derrames de petróleo en el Golfo de México, contaminación industrial en ríos interiores de los continentes (como el de la marea roja en Europa), uso de agroquímicos y otros, todos ellos formando un cuadro de severidad, si se lo ve como un conjunto de agentes agresivos a la vida.

Lo cierto es, que un  hecho de mortandad masiva de peces observados en un dique de Santiago del Estero-Tucumán (Argentina), y que tuvo una intensidad máxima entre el 5 y el 13 de Agosto de 2010, ha sido seguido con atención por investigadores locales, cuando de pronto este fenómeno salió de la escala local como MM para transformarse en hecho de muerte masiva de todo tipo de animales en escala regional en Sudamérica, y luego colectiva en el mundo como MMGE.  En el pasado muchos fenómenos del ámbito de la Climatología han sido descubiertos a partir de un sistema de Vigilancia Operativa.  Si hubiera existido este sistema observacional en los ecosistemas, se hubiera descubierto este episodio de MM  para buscar  la responsabilidad causal del mismo.  A partir del accidente observacional  se ha extendido la investigación que se presenta en este trabajo.

DATOS Y METODOS

Los datos sobre MM de animales y personas han sido provistos por Internet como parte de una difusión o denuncia pública, y provienen de periódicos impresos u on-line, durante el período de enero-noviembre 2010. Otra información anterior a esta se ha explorado pero no se incluye al no ser relevante. Se ha dado por terminada la extensión temporal de esta investigación en el mes de Noviembre 2010 ante la necesidad de hacer conocer estos resultados a la sociedad, lo antes posible. La información original se ha referido primeramente a MM de peces excluyendo a ballenas, y esto se complementó posteriormente con otras especies o animales terrestres, humanos  y las ballenas. En todos los casos se ha determinado la fecha de la denuncia, no de edición de la información, para evitar la distorsión temporal, en algunos casos de varios meses.  En el caso particular de las ballenas, éstas abarcan un rango temporal alto de muchos meses, y es más difícil precisar  la fecha del evento (mes),  pues parece ser de tipo acumulativo que crece con el tiempo. En este caso se ha colocado como fecha de ocurrencia al mes de mayor denuncia. Otra información monitoreada tiene que ver con la naturaleza de la causa de mortandad masiva, en algunos casos está declarado a través de autopsias, pero otras corresponden a opiniones sesgadas por la profesión, o sensibilidad humana a los impactos visuales, de las que surge inmediatamente a la contaminación como agente químico generador básico, otros agentes de tipo físico tales como el frío, Cambio Climático por referirse al CG, virus, bacterias, hongos y otros. Es importante destacar que en muchos casos la opinión sobre las causas de mortandad correspondió a un misterio no resuelto. Lamentablemente no podemos utilizar esta información pues se mezcla lo objetivo con lo subjetivo, alejado de nuestra necesidad investigativa. La escala temporal utilizada para fechar a los eventos denunciados corresponde a la mensual, computando los casos denunciados, sólo una vez, esto es una vez declarado se toma la primera denuncia, y se excluyen las otras en fechas posteriores, lo cual limita al estudio en cuanto a la duración temporal del fenómeno, que podría persistir en el tiempo, como en el caso de la muerte de peces en la cuenca del Plata. Entonces, el mes de la denuncia, la ubicación geográfica, y las posibles causas han sido los elementos registrados para su estudio o búsqueda causal de MM.

RESULTADOS Y DISCUSIÓN

FIGURA 1: Evolución mensual de MMGE

La figura 1 muestra a la frecuencia mensual de casos de MM denunciados por mes durante el año 2010 (Enero a Noviembre), y la figura 2 da su distribución espacial en la Tierra.

De la figura 1 se infiere que en el mes de Julio ocurrió un salto destacable de sucesos desastrosos  de MM desde un promedio de 1.8 casos/mes entre Enero-Junio a 10.6 casos/mes de Julio-Noviembre, salto estadísticamente significativo. En Noviembre decaía la denuncia de MM, aunque no estamos seguros de que realce la misma con un pronóstico de importante sequía para la principal pradera de Argentina, la Pampa Húmeda en presencia de un evento La Niña (Labclisud.com.ar, 2010). Hasta Junio la fuente de información (Internet) reconoce una variada cantidad de denuncias de MM sin acumular eventos de la forma que lo hace en el período Julio-Noviembre del 2010. En períodos anteriores no se han observado casos conocidos acumulados mayores de cuatro/mes como el presentado en Marzo 2010.

FIGURA 2: Países donde se registraron denuncias de MM

Referencias.

tabla

Del análisis de los datos surge el Cuadro 1 a, b,  donde se discrimina  la afectación por especie y tipo de factor desencadenante  de una MM.

Cuadro

FIGURA 3: MM de peces en un río de Bolivia. Fuente: lostiempos.com

En este cuadro puede advertirse que la especie más afectada por el desastre analizado corresponde al mundo de los peces. En esto podemos advertir que las pérdidas registradas solo en Bolivia, Argentina y USA suman más de 15 millones de individuos, ver figuras 3 y 4 en Bolivia y Luisiana-USA.

FIGURA 4: MM de peces (flotando) en Luisiana-USA. Fuente: concienciaeco.com

 

 

 

 

 

 

 

 

FIGURA 5: Hospital de campaña atendiendo a pacientes con cólera en Haití. Fuente: terra.cl

FIGURA 6: Rescatados de las inundaciones en Pakistán. Fuente: Rpp.com.pe

 Les siguen en este orden a los humanos, aunque el número de muertos individuales son mucho más reducidos, y corresponden a los eventos de cólera en Haití (figura 5) e inundación en Pakistán-Afganistán (figura 6).  En el caso particular de las Ballenas como se ha comentado en el apartado de “datos” se advierte que es más difícil de precisar una fecha para el cómputo, e igualmente pasa con las abejas, aunque éstas vienen afectándose desde un tiempo más lejano (años anteriores).

Respecto al factor generador, aquí  cuando se identifica al clima como el más relevante, éstos procesos pueden ser de tipo meteorológicos más que climáticos, como aquel  enfriamiento excepcional registrado en el mes de Julio (figura 7), particularmente en Sudamérica, donde en pocos días la temperatura pasó de anomalías de +10ºC a -10ºC, además de registrar una nevada excepcional (La Gaceta, 2010) , única en este Siglo XXI, siguiéndole a la  registrada en 1920 en el Norte Argentina (figura 8).

FIGURA 7: Temperaturas y puntos de rocíos durante el mes de Julio-2010 en Brasilia-Brasil (arriba) y Tucumán-Argentina (abajo). Fuente: Underground.com

En este evento, las temperaturas máximas estuvieron por debajo de la temperatura mínima media mensual. También se ha observado una gran persistencia al frío, tal como rachas negativas del orden de un mes y medio.  A pesar del intenso frío registrado en Latinoamérica, éste no logró incursionar más allá de la localidad de Brasilia, ya que allí no lo registra la onda fría (ver figura 8). También es importante remarcar que entre los meses de Enero-Octubre, la NASA (Internet) reportó de la Vigilancia Climática Operativa como el valor térmico terrestre más apartado de lo normal con +0.65ºC, récord absoluto, seguidos por el del año 2005 con +0.62ºC y el del 1998 con +0.59ºC.

FIGURA 8: Nevada excepcional en el Noroeste Argentino después de 90 años. Fuente: flickr.com

Anomalías positivas de temperaturas que sorprenden se han observado en Rusia, alrededor del Mar Caspio, E de Europa y SO de Asia. Estas generaron pérdidas cuantiosas de los cultivos de trigo (ámbito.com, 2010), con severos incendios (figura 9) y su impacto en la bolsa mundial de cereales. No menos importante han sido la sequía del Amazonas y Trópico Sudamericano, donde han sido afectado los ríos donde en algunos casos se secaron con alta mortandad de peces y anfibios (El correo de las Indias, 2009) . También por idéntico motivo se registró una pérdida importante de la cosecha de grano invernal en Bolivia (americaeconomia.com, 2010).

  

FIGURA 9: Incendio de trigal afectado por sequía en Rusia. Fuente: resistensaleo.blogspot.com 

Casos de incertidumbre sobre el motivo causal son grandes con un 23%. Esta cifra podría ser mayor, si le sumamos las opiniones de “eventos naturales”  (7%). Entre estos casos se encuentran la MM de ballenas. Este año sobre la costa de Brasil alcanzó un record lamentable de 73 casos (Noticiasrtv.com, 2010), frente al récord anterior en el 2009 de 30 animales (figura 10). También ha sorprendido el mismo fenómeno en la costa de Irlanda con 40 animales muertos (Blog de Sibylline, 2010), lo mismo que en Nueva Zelanda con 74 ballenas muertas o varadas en Agosto (EFE, 2010 a).

FIGURA 10: Ballenas varadas y muertas en la costa de Brasil. Fuente: almacosta.wordpress.com

También los casos de contaminación podrían ascender si aquellos claramente asignados a la falta de O2 disuelto en agua (9%) se le suman a los de contaminación (18%) para alcanzar la cifra al 27%, cercana a los eventos asignados al clima extremo. En este caso aquellos sucesos de clima extremo y contaminación, podrían ser atribuidos al desastre de este año. Estos dos agentes responsables de MMGE serían también responsables de favorecer el desarrollo de enfermedades debidas a virus, bacterias y hongos que aquí han sido identificadas en un 13% de los casos.  No han sido menores en este caso el desarrollo de las bacterias como la Pasteurella en las muertes de 12.000 antílopes en el Kazajistán para el mes de mayo 2010         (Burbuja.info, 2010), antes del súbito crecimiento de mortalidad de Julio 2010 aquí analizada,  el del cólera en Haití con 1648 humanos muertos (EFE, 2010 b), el ántrax en Uganda con más de 200 hipopótamos muertos (Nat Geo TV) y la temida KPC (Klebisiella Pneumoniae) o bacteria asesina resistente a los antibióticos, que dejó su saldo de 18 muertos en Brasil (Diario Veloz, 2010), entre otras.

En los eventos claros de contaminación industrial, petrolera u otra, el porcentaje de denuncias se eleva a 17%, entre las que incluye a la pérdida de petróleo en el Golfo de México, la marea roja en Europa y otros eventos locales que produjeron MM regionales.

Como la mayor parte de estas cifras corresponden a hipótesis de efectos sobre las poblaciones  de animales y humanos, queda un gran margen de incertidumbre sobre el efecto que podría haber causado la mayor lluvia de rayos gamma llegadas a la exosfera terrestre el día 21 de Junio (Burrows,  2010) como un evento extremo absoluto de todos las explosiones gammas registradas por satélite, fuera de la atmósfera, y que podría incluirse entre los casos inciertos (24%) y muchos de aquellos asignados al clima y la contaminación. En este probable motivo causal, se quiere destacar que bajo este aparente factor externo al sistema climático podría ser interno del mismo, si se considera a una atmósfera perturbada por contaminación, ya sea en su capa de Ozono (Farman et al., 1985) o en el borde superior de la misma (Emert  et al., 2010) o en superficie. También en un principio, este posible efecto de radiación Gamma estaba soportado en que el fenómeno se dio primeramente sobre Julio en la mayor parte de América (Hemisferio Occidental) y luego se propagó por  el resto del mundo. Este efecto de propagación, también podría tener que ver con el desarrollo de una pandemia de algún virus o bacteria que se haya desarrollado primeramente en América y luego en el Hemisferio Oriental.

Por último, y también con argumentos externos al sistema terrestre, nos encontramos en los últimos años con un mínimo absoluto de actividad solar, y esto resulta en un mínimo de radiación UV que actúa como germicida natural en las comunidades vivas según Schwerdtfeger (1952), por lo tanto es posible que este factor haya facilitado al desarrollo de algunas enfermedades que se propagaron primero en el agua y luego sobre la tierra, pero no  explica el salto observado de estilo catastrófico a partir de Julio.

En relación al efecto de la radiación gamma sobre la biota terrestre y particularmente sobre humanos se conoce muy poco. En efecto, en el 2007 se montó en Namibia (África) un sistema denominado “The High Energy Stereoscopic System (HESS)” para detectar la entrada de rayos gamma a la Tierra. En este proyecto participan científicos de la Universidad de Durham (Inglaterra), Irlanda, Francia y Alemania. Justamente los objetivos de estos estudios son la detección de partículas de alta energía y su efecto a nivel de las personas y cómo influiría este fenómeno sobre la evolución sobre la Tierra.

En la mayor parte de los casos no parece haber un único motivo de las MM regionales (Sterman, 2010), y al cambiar de escala a lo global como MMGE puede verse que hay un agente físico-químico dominante en escala global que está transformando al medio ambiente en un sistema más hostil para la vida. Por las proyecciones existentes del CC con solo persistir las actuales circunstancias (persistencia), tendríamos un aumento de frecuencia de estos episodios hasta que la vida sea imposible en el planeta.

CONCLUSIONES

Se ha detectado un episodio de MMGE de especies  (global),  durante el año 2010. Este evento afectó a casi todas las especies, desde la humana,  los peces,  anfibios,  artrópodos, mariscos,  mamíferos y animales de sangre caliente entre otros. Mientras que los peces llevan la delantera en el porcentaje de denuncias de MMGE, los motivos causales serían de origen físico-químico tales como el clima y los contaminantes. En este último caso los contaminantes no solo afectarían directamente sobre la biota, sino indirectamente perturbando la atmósfera y el clima y estos  a su vez ésta sobre la biota. El sorprendente crecimiento de denuncias que ocurrió a partir de Julio del 2010 como una función escalón, pudiera tener que ver con un episodio de radiación nociva extraterrestre ocurrida en Junio de este año, favorecido por una atmósfera deteriorada en su función de escudo protector.  La aparición de este evento masivo de mortandad también ha sorprendido a los investigadores por la falta de información sistémica del mundo animal, disponible para la investigación operativa. Si el calentamiento global traerá este tipo de eventos en un futuro cercano, se ha observado en este episodio que los decisores políticos de la sociedad humana no están preparados para analizarlos, y tomar iniciativas en cuanto a la mitigación y adaptación.

Juan L. Minetti – Laboratorio Climatológico Sudamericano (LCS), 

Juan A. González – Instituto de Ecología, Fundación Miguel Lillo, 

Darío P. Ovejero – LCS, Departamento de Geografía-UNT. 

LITERATURA CITADA

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­   Álvarez, L.W., Álvarez W., Ásaro S.,  and Michel,H.V., 1980: Extraterrestrial cause for the Cretaceous-Tertiary extinction. Science 208, 1095-1108.

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­   Arntz,W.E. y E.Fahrbach, 1991: El Niño, experimento climático de la naturaleza. Causas físicas y efectos biológicos. Fondo de Cultura Económica, 312 pgs.

­   Blog de Sibylline, 2010: Muerte masiva de ballenas en la costa irlandesa. Noviembre.

­   Burbuja.info, 2010: Alarma en Kazajistán 12.000 antílopes muertos en poco tiempo. 26 de Mayo.

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­   Diario Veloz, 2010: Brasil, bacteria asesina sin control ya dejó 18 víctimas. 9 de Octubre.

­   EFE, 2010 a: Nueva Zelanda- 25 ballenas muertas y otras 49 varadas. Septiembre.

­   EFE, 2010 b: Sube a 1648 el número de muertos por la epidemia de cólera en Haití. 26 de Noviembre.

­   El Deber, 2010: Sequía se extiende a los nueve departamentos de Bolivia. 6 de Julio del 2010. Internet.

­   El correo de las Indias, 2009: Una ciudad de Amazonas al borde del estado de emergencia por sequía. 25 de Noviembre.

­   El Economista, 2010: La sequía en Rusia lleva al trigo a máximos desde 2008. 3 de Agosto 2010. Internet.

­   El país.com. Internet. 2010: Las lluvias torrenciales causan casi 900 muertos en Pakistán y Afganistán. 31 de Julio.

­   Emert, J.T., J.L.  Lean and J.,M. Picone, 2010: Record-low thermospheric density during the 2008 solar minimum. Geophys Res. Lett. 37, L12102.

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